Как секретная китайская операция победила одну из самых опасных болезней в мире

В разгар культурной революции китайское правительство начало тайную операцию — «Проект 523», которую возглавила молодая ученая Ту Юю. Результатом её исследований стало обнаружение самого мощного и эффективного противомалярийного медикаментозного средства на сегодняшний день — артемизинина. За это открытие Ту Юю в 2015 году была признана лауреатом Нобелевской премии в области медицины.

В 1960-х годах, в разгар боев между армиями Северного Вьетнама и США, малярия стала буквально косить вьетнамских солдат. Растущее число устойчивых к воздействию хлорохина случаев малярии среди гражданского населения усугубляло озабоченность властей Северного Вьетнама.

Как секретная китайская операция победила одну из самых опасных болезней в мире

В 1964 году Северо-вьетнамское правительство обратилось к лидеру Китая Мао Цзэдуну и попросило помочь в борьбе с малярией. Мао ответил: «Решение вашей проблемы такое же, как и решение нашей собственной».

С самого начала «Проект 523», который классифицировался как сверхсекретное государственное задание, находился под руководством военных. Хотя в мае 1967 года гражданские ведомства были приглашены к сотрудничеству, военный надзор подчеркивал безотлагательный характер исследования и защищал его от неблагоприятных политических ветров.

Целями «Проекта 523» были: выявление новых методов лечения для борьбы с хлорохин-устойчивой малярией, развитие долгосрочных профилактических мер против хлорохин-устойчивой малярии и разработка репеллентов против комаров.

В 1969 году секретную группу, занимавшуюся поисками нового лекарства от малярии, возглавила Ту Юю, родившаяся в 1930 году. В состав команды ученых вошли также фитохимические исследователи, которые изучали химические соединения, встречающиеся в природе в растениях и фармакологические исследователи, которые были сосредоточены на науке наркотиков.

Все они начали эксперименты с более чем 2000 китайских травяных препаратов, в 640 из которых были отмечены потециальные противомалярийные свойства. После этого были получены более 380 экстрактов из 200 китайских трав, которые затем прошли тестирование против мышиной разновидности малярии.

Как секретная китайская операция победила одну из самых опасных болезней в мире

Среди 380+ экстрактов был получен и экстракт «цинхао» — однолетней полыни, которая издавна применялась в Китае в качестве жаропонижающего средства. Он был чрезвычайно перспективным, но результаты его применения имели большие отклонения. Столкнувшись с непостоянством экстракта, Ту и ее команда решили перечитать древний манускрипт, датируемый четвертым веком.

Как секретная китайская операция победила одну из самых опасных болезней в мире

В нём говорилось следующее: «Взять кучу цинхао и две шэн [2 х 0,2 л воды] для замачивания, отжать для получения сока и глотать его полностью».

И здесь Ту озарила идея, что, возможно, применение нагрева при извлечении экстракта уничтожает активные компоненты и что добыча его при более низкой температуре может помочь сохранить противомалярийные свойства.

Ее догадка оказалась верной. К 1971 году был получен нетоксичный и нейтральный экстракт — артемизинин, который показал 100% эффективность против малярии на животных. «Проект 523» был успешно завершен, а открытие возможности использования артемизинина для лечения малярии в значительной мере изменило мировое здравоохранение.

Как секретная китайская операция победила одну из самых опасных болезней в мире

За это открытие Ту Юю в 2015 году была награждена Нобелевской премией в номинации «Физиология или медицина».